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Conceito de cátodo

A noção de cátodo é usada no campo da física para designar um eletrodo negativo. A etimologia do termo nos remete à palavra grega “káthodos”, que se traduz como “caminho descendente”.

Chama-se eletrodo ao extremo de um condutor elétrico que coleta ou transfere uma corrente quando está em contato com um meio. No caso específico de cátodos, eles são eletrodos com carga elétrica negativa.

Os extremos ou terminais de uma bateria ou de uma pilha são chamados de pólos, que podem ser negativos ou positivos. Essa qualidade é chamada de polaridade. A direção da circulação da corrente elétrica foi convencionalmente definida como o fluxo de cargas do pólo positivo para o pólo negativo.

Em dispositivos que fornecem energia, como as baterias, o cátodo possui polaridade positiva. Por outro lado, se o elemento faz um consumo de energia, o cátodo tem uma polaridade negativa.

Nos cátodos, são geradas reações redox (redução-oxidação) que fazem com que um material, ao obter elétrons (partículas elementares com carga negativa), sofra uma redução em seu estado de oxidação. Nos ânodos (eletrodos positivos), por outro lado, são realizadas reações de oxidação, que fazem com que um material perca elétrons e aumente seu estado de oxidação.

O cátodo termoiônico é o eletrodo que, pelo efeito termiônico gerado pelo calor, realiza uma emissão de elétrons. Os materiais que conseguem emitir elétrons a uma temperatura não muito alta são os mais eficientes para tirar proveito do efeito termiônico.

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