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Conceito de elemento químico

Um elemento químico é a substância composta de átomos do mesmo tipo, cujos núcleos têm o mesmo número de prótons além do número de nêutrons. O número de prótons que cada átomo de um elemento químico possui é conhecido como número atômico.

Um elemento químico não pode ser decomposto em uma substância mais simples através de uma reação química. É por isso que seus átomos têm características físicas únicas. Em todo caso, é importante não confundir elementos químicos (cujos átomos têm o mesmo número de prótons em seu núcleo) com substâncias simples (cujas moléculas têm apenas uma classe de átomos).

Os elementos químicos podem ser organizados em uma classificação chamada tabela periódica dos elementos. Nesta tabela, os elementos químicos são ordenados de acordo com seu número atômico e de acordo com sua configuração eletrônica e propriedades químicas.

O hidrogênio, cujo número atômico é 1 (já que tem um próton por átomo), está em primeiro lugar na tabela periódica. Seguem-se o hélio (número atômico 2), o lítio (número atômico 3), o berílio (número atômico 4) e muitos outros elementos químicos. No total, a tabela periódica inclui atualmente 118 elementos químicos.

Destes 118 elementos químicos, muitos foram encontrados na natureza, integrando substâncias simples ou formando parte de compostos. Outros elementos, por outro lado, foram desenvolvidos artificialmente usando reatores químicos ou aceleradores de partículas. Os elementos químicos criados por meios artificiais são caracterizados por sua instabilidade.