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Conceito de relógio de areia

Conhece-se pela designação de relógio ao dispositivo que permite realizar uma medição do tempo, segmentando-o em diferentes unidades. Areia, por sua vez, é o nome que recebe a acumulação (ou o aglomerado) de partículas provenientes de rochas e reunidas na orla de um rio ou de um oceano.

Um relógio de areia (mais conhecido sob o nome de ampulheta) é um instrumento que usa a areia para fazer a medição temporal. Estes relógios específicos de tempo iniciam a contagem quando a areia que se encontra na parte de cima começa a cair para a parte inferior através da força da gravidade, e terminam quando a totalidade da areia já passou para baixo.
Terá sido no século VIII que surgiu pela primeira vez a ideia e a realidade da ampulheta na Europa, pois crê-se que foi um monge de seu nome Liutprando que o apresentou para fazer uso do mesmo na Catedral de Chartres, em França.

No entanto, não seria até ao século XIV quando passou a ser famoso, já sendo habitual o seu uso em diversos âmbitos. A título de exemplo, aparece representado em diversas pinturas daquela época, como é o caso da tela “Alegoria do Bom Governo” (1338) de Ambrogio Lorenzetti.

O funcionamento da ampulheta é bastante simples. Trata-se de um instrumento de vidro ou plástico transparente, com dois bolbos do mesmo tamanho que comunicam entre si através de um pequeno orifício no centro do dispositivo. No interior, é colocada uma quantidade de areia suficiente para encher a metade ou pouco mais da capacidade de uma ampola.

Através da acção da gravidade, a areia acumula-se sempre no bolbo que está na parte de baixo: quando se agarra nela e se a vira ao contrário, o bolbo de baixo passa a ser o de cima, e a areia começa a cair através do orifício, passando para o bolbo que agora ficou em baixo.

A ampulheta, posto isto, mede um período de tempo fixo (aquilo que demora a areia a passar para baixo). Esse lapso pode corresponder a um minuto, por exemplo. Se aquilo que se deseja é medir o tempo exacto decorrido entre dois acontecimentos ou saber a hora, a ampulheta não tem qualquer utilidade nestes casos.

Durante muito tempo, o relógio de areia converteu-se numa peça fundamental em numerosas embarcações, porque ajudava a levar a cabo com bastante precisão aquelas que eram medições que os marinheiros tinham que fazer, nomeadamente a distância para Oeste e para Leste, assim como a longitude. Desta forma, optaram por fazer uso do dito instrumento em vez de outros que usavam até então e que eram muito menos precisos. Referimo-nos, por exemplo, à clepsidra.

Dito isto, por exemplo, sabe-se que durante a viagem que fez Diego de Magallanes na sua volta ao mundo, todas as embarcações que participavam na expedição dispunham de várias ampulhetas para realizar o controlo absoluto do tempo.
Actualmente, como é de imaginar com o avanço da ciência e a realização de propostas muito mais modernas e funcionais, os relógios de areia deixaram de se usar, excepto, basicamente em alguns jogos de mesa.

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