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Conceito de mamíferos

Os mamíferos são animais vertebrados de sangue quente que, na maior parte dos casos, se desenvolvem dentro do corpo materno e em que as fêmeas alimentam as crias com o leite que produzem os seus órgãos mamários.

Embora a maioria dos mamíferos sejam vivíparos (isto é, desenvolvem-se no ventre da fêmea), os ornitorrincos e os equidnas, que nascem de um ovo, constituem uma excepção. Seja como for, a classe dos mamíferos (Mammalia) supõe um táxon monofilético, já que todas as espécies descendem de um antepassado comum.

Existem mais de 5.410 espécies de mamíferos, o que mostra a grande diversidade deste tipo de animal. O maior mamífero, a baleia-azul, pode chegar a pesar até 160 toneladas; o morcego-nariz-de-proco-de-kitti, por sua vez, é o mamífero mais pequeno, com apenas dois gramas de peso. Os seres humanos (aliás, nós), por outro lado, também são mamíferos.

A variedade dos mamíferos faz com que possam estar presentes em meios tão diversos como o deserto, a selva, as florestas tropicais e os glaciares polares, por exemplo.

Existem certas características anatómicas e fisiológicas em comum em todos os mamíferos. Além da produção de leite nas glândulas mamárias, os mamíferos estão cobertos de pelos, têm uma cadeia de ossículos no ouvido médio e um único osso na mandíbula (o dentário).

Por outro lado, o sexo do mamífero é determinado a partir da existência de dois cromossomas no momento em que se forma o zigoto. Esses cromossomas conhecem-se sob a designação de X e Y.

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